Negándose a evacuar, residentes cerca de un volcán humeante en Colombia observan y esperan Internacional

La base militar de Cerro Gual en el departamento de Caldas de Colombia está a casi 4.500 metros (15.000 pies) sobre el nivel del mar. Los 25 soldados apostados allí vigilan día y noche el volcán Nevado del Ruiz. Se arroja sobre la base a menos de seis kilómetros (cuatro millas) de distancia, generando una nube de humo blanco y espeso que parece demasiado perfecta para ser verdad. Sería una imagen de postal inolvidable, si no supiéramos que en el fondo había un caldero de fuego hirviendo que podría explotar en tragedia.

Al menos seis ojos, sin parpadear, vigilan constantemente el volcán desde distintos puntos panorámicos de su base, que también es un importante centro de telecomunicaciones. Hay antenas de televisión, radio, telefonía móvil, fuerzas de seguridad y aviación civil. Las voces se transmiten de un extremo al otro del país desde este cerro.

Para llegar hasta aquí, los viajeros deben utilizar la carretera parcialmente asfaltada que conduce al Parque Nacional Los Nevados. Cientos de turistas vienen cada fin de semana para tomar fotografías bajo la nieve y una vez al año los productores compiten por el primer premio en un concurso nacional de degustación de café en Manizales. La zona cuenta con complejos turísticos de lujo, granjas lecheras, lagos y aguas termales, así como varios restaurantes. Es un paisaje maravilloso de páramos imponentes, salpicados de vastos dorados, verdes y marrones”.frágiles:– Arbustos de espeletia, que recuerdan el tono de un monje gigante. Las montañas están plegadas en coloridas fisuras horizontales que los lugareños creen que son restos de erupciones volcánicas pasadas. Pero ahora todo lo que se encuentra dentro de un radio de 15 kilómetros (nueve millas) del volcán ha sido cerrado y todos, excepto unos pocos, han cumplido con las órdenes de evacuación. El paisaje parece desolado, sin visitantes ni clientes.

Vista del Volcán Nevado del Ruiz
Vista desde el Nevado del Ruiz en Herveo, Tolima el 26 de abril de 2023.Santiago Mesa

«No hay turistas, no los dejan pasar. Vienen algunas personas que viven cerca, pero no hay turistas”, dijo Angie Lorena Suárez, cuya pequeña tienda vende ropa abrigada para la montaña, dulces y café. Dijo que abrió su tienda esta semana «para que la gente no vea todo cerrado». Las únicas personas que pasan son los trabajadores de mantenimiento de carreteras y algunos agricultores locales que transportan patatas y ganado.

Hace aproximadamente un mes se declaró una alerta de emergencia y la mayoría de los residentes evacuaron la zona. «Nos entristece que muchos de nuestros vecinos se hayan ido, unos 15, porque tenían miedo», dijo Santiago Pineda.

Pineda y su esposa, Carolina Morales, dirigen una granja que produce 1.000 litros de leche al día. Las vacas son ordeñadas dos veces al día por las seis familias que trabajan allí y que tienen un especial apego a esta tierra. Incluso si quisieran irse, no tienen adónde ir. “Amamos mucho esta granja porque crecimos aquí. ¿Cómo podemos dejar todo atrás?» Carolina pregunta mientras amasa. ¿Hay? Masa elaborada con harina de maíz recién molida. Carolina pone una olla con agua al fuego para cocinarpanel de agua«, bebida de caña de azúcar. «Estamos viendo cómo caen cenizas y piedras aquí porque sentimos muchos temblores. Anoche se nos hizo un nudo en el estómago otra vez. Pero no tenemos miedo. ¿Qué vamos a hacer, irnos? ¿Y adónde ir? Tal vez si nos den algo de ayuda, pero no. Es mejor quedarnos en nuestra casita, en nuestra casa», afirmó.

Carolina y Santiago tienen dos hijos. La maestra de la escuela le enseña regularmente a Carol, de 10 años, y graba sus lecciones virtuales una vez por semana. Su hijo, Matías, tiene sólo cuatro años y aún no va a la escuela. Hay alrededor de 20 niños en la zona, pero no todos cuentan con conexión a Internet para clases virtuales ni padres que tengan tiempo suficiente para que estudien. «Algunos padres no tienen tiempo porque están ordeñando vacas o trabajando en los campos de patatas. Y las madres como yo siempre estamos en la cocina cocinando para los trabajadores. Nosotros tampoco tenemos tiempo», dijo Karolina.

A todas las personas con las que hablamos les encantó el imponente pero hermoso volcán. Han vivido cerca de él toda su vida y se dice que saben leer sus estados de ánimo. Están acostumbrados a sus rugidos y nubes de humo, a su cambio de color y a sus airadas amenazas, como está sucediendo ahora. Pero nadie niega que esta vez es diferente. son más que unos pocos shocks.

Don Leo, un anciano bondadoso y hablador de unos setenta años que vive en estos lugares desde hace más de 50 años, dice que incluso el clima es diferente estos días. «Mucho ha cambiado. Últimamente ha habido muchas tormentas fuertes. vientos que antes no teníamos», afirmó. «El clima es más cálido, no frío como antes. Es una especie de advertencia».

Leonardo Ortiz vive en las montañas cercanas a la base militar, a casi 4.200 metros (15.000 pies) sobre el nivel del mar. Es custodio de las antenas de las cadenas de televisión abierta Caracol y RCN y mantiene un museo temporal del volcán. «Somos amigos», dijo. “Hay que tenerle miedo, hay que tenerle miedo a la naturaleza. Hay que respetarlo. Pero también hay que confiar en ello. El peligro aquí no es la avalancha, sino la caída de cenizas y piedras (de la erupción)», dijo, asegurando que tenía un lugar donde refugiarse.

Ortiz sabe lo que es una erupción porque experimentó una en 1985. Sentimos que algo enorme caía. Sentimos la vibración. Nos quedamos impactados al verlo todo al día siguiente. Todo quedó destruido: carreteras, puentes, todo». Vive solo en la montaña durante la semana y regresa a Manizales los fines de semana para ver a su familia. Cerca se encuentra la Estación de Radio Móvil del Ejército, una importante instalación que transmite música, noticias y alertas de emergencia a la zona. El Ejército ha distribuido 200 radios a nivel local para que la gente pueda sintonizarlas y mantenerse informadas.

Evelio Ortiz, 70 Herveo, Tolima
Evelio Ortiz trabaja su terreno en la zona de peligro, a pocos kilómetros del volcán Nevado del Ruiz, en Herveo, Tolima, el 27 de abril de 2023. Santiago Mesa

Al otro lado del volcán, un soldado con un megáfono camina por el camino de terracería de la comunidad Papayal, haciendo anuncios que resuenan en las montañas. “El Ejército Nacional les informa las medidas de protección que deben tomar ante una caída de ceniza volcánica. Evite el uso de lentes de contacto que puedan causar irritación en los ojos. Cubre tus tanques de comida y agua. Limpiar las cenizas de canalones y techos. Permanezca en el interior con puertas y ventanas cerradas tanto como sea posible. Si debes salir, usa una mascarilla o un pañuelo húmedo sobre tu nariz y boca…”

Papayal está a 15 kilómetros (9 millas) del cráter y no debería haber nadie más allí. Pero la gente que se quedó no tiene intención de irse. Tienen raíces y viven aquí. Es el único futuro que pueden imaginar. Están seguros de que esto no será diferente a muchas otras veces que han visto su volcán enfurecido.

Para llegar al centro de operaciones situado encima de la base militar, hay que subir 200 empinados escalones de cemento. El aire es escaso y necesitamos descansar con frecuencia. El chocolate caliente encima reaviva nuestra energía vibrante.

El centro de operaciones cuenta con todo lo básico: una cocina con comida suficiente para varias semanas y un centro médico con tanques de oxígeno. El mal de altura es parte de la vida cotidiana. Las habitaciones fortificadas se pueden utilizar como refugios y las trincheras protegen a los forasteros del viento y el frío. El centro está equipado con máscaras de oxígeno y cascos para protegerse contra la caída de cenizas y rocas. Hay radios y antenas, mapas y visualizaciones en tiempo real de la actividad volcánica del Servicio Geológico de Columbia. Los 25 hombres estacionados allí están concentrados en su misión de alertar a la nación sobre la erupción.

Dado que el centro de operaciones está ubicado frente al Nevado del Ruiz, no hay riesgo de quedar sepultado por una avalancha. Para estos soldados, el peligro proviene de los materiales piroclásticos: trozos de lava caliente, piedra pómez, ceniza y gas volcánico, cualquier cosa que pueda hacer erupción desde las profundidades de la Tierra. Parecen tranquilos, pero siempre están alerta. Los soldados agradecen nuestra visita. Somos el primer reportero en informar sobre su preparación para emergencias. Espero que no tengamos que volver atrás, les digo. Porque si lo hacemos es porque hay malas noticias que nadie quiere escuchar.

Nevado Ruiz en Villamaría,
Volcán Nevado del Ruiz en Villamaría, Caldas, 25 de abril de 2023.Santiago Mesa

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